Анализ архивных изображений, сделанных телескопом Хаббл, и данных по спектру показал, что водяной пар есть также и в атмосфере ледяного спутника Юпитера, Европы.

Судя по данным, водяной пар в атмосфере Европы присутствует только водном из полушарий. Это открытие даёт нам новые знания об атмосфере ледяных спутников и направление для новых миссий по исследованию этих небесных тел.

This reprocessed colour view of Jupiter’s moon Europa was made from images taken by NASA’s Galileo spacecraft in the late 1990s.

Европа – это один из 79 спутников Юпитера, одновременно шестая по близости к нему и шестая по размеру среди всех спутников Солнечной системы. Это ледяной шар, превышающий по размерам Плутон, с относительно гладкой поверхностью, на которой видны только трещины. Средняя температура поверхности составляет около −170 °C, а атмосфера спутника весьма разрежена. Астрономы давно подозревают, что под этой ледяной коркой скрывается жидкий океан, в котором, в принципе, может существовать жизнь. А вот водяной пар в атмосфере Европы был найден впервые.

Жидкая вода – критически важный элемент для известных нам форм жизни. Океан Европы подогревается не солнечным светом, а постоянной деформацией спутника, вызванной гравитационным взаимодействием с Юпитером. Такой источник энергии и жидкая вода делают Европу одним из наиболее вероятных мест в Солнечной системе, кроме Земли, где может существовать жизнь.

Свидетельства наличия пара были найдены на запаздывающем полушарии спутника – том, что всё время находится против направления его движения. Европа находится в приливном захвате у Юпитера – то есть, вокруг своей оси оно оборачивается за такое же время, за какое она совершает полный оборот вокруг Юпитера. Такое ассиметричное распределение водяного пара было предсказано в компьютерных симуляциях, но подтверждено только сейчас.

По словам автора исследования, Лоренца Рота, учёного из Королевского технологического института в Стокгольме (Швеция), обнаружение стабильного водяного пара в атмосфере Европы удивило учёных в связи с такой низкой температурой её поверхности. Пар был найден благодаря наблюдениям за спутником, растянувшимся на 16 лет, и сделанным при помощи спектрографа STIS в ультрафиолетовом диапазоне.

В изучении этого явления поможет готовящаяся миссия Европейского космического агентства «JUpiter ICy moons Explorer» (JUICE), которая тщательно исследует Ганимед, Калисто и Европу – крупнейшие ледяные спутники Юпитера. Её планируют запустить в 2022 году, а до Юпитера она должна будет добраться в 2031-м.